特斯拉要自制AI芯片,马斯克又给自己挖了新坑?

2017-12-12      汽车人传媒

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特斯拉自制AI芯片的传言早就存在,媒体还在不断地寻找蛛丝马迹来证实传言的真实性。不过现在不用再继续佐证了,马斯克本人已经为这一传言敲了实锤。在今年的神经信息处理系统大会NIPS上,马斯克承认,特斯拉自动驾驶硬件工程副总裁JimKeller正在领导AI芯片的开发工作。同时他表示,坚信Keller可以打造出“世界上最好的AI定制硬件”。


虽说各大汽车制造商都在做自动驾驶,但其中最关键的部分——芯片却一直依赖于做平台计算的巨头,如英伟达、英特尔、高通。这就相当于用别人的技术,做自己的自动驾驶。特斯拉选择自制AI芯片是想独立自主地开发无人驾驶,这相当于与这些芯片巨头们抢饭碗。


不过饭碗值不值得抢还得看它重不重要。作为自动驾驶领域的制高点,AI芯片的重要性不必多说。秉承着“关键技术不能假手于人”价值观的马斯克,对于自动驾驶的核心硬件自然有着些许野心。


这只是一方面原因,另一方面迫使马斯克加速自制AI芯片进程的是“血的教训”。此前,“特斯拉自动驾驶与货车相撞事故”传得沸沸扬扬,特斯拉自动驾驶安全性也一度受到质疑。虽然事故最后证实是系统漏报:自动驾驶系统将横向而过的卡车误判为坡路上的路牌,而没有发送紧急刹车的指令,导致特斯拉司机当场丧命。


作为一次致死事故,在高速路上调转车头的卡车司机理应承担所有责任。但这也暴露出当时使用的Moblieye视觉识别芯片的不足。虽然之后特斯拉与Moblieye分手,转而与英伟达合作,采用雷达识别环境的技术,另有与AMD传出合作“绯闻”,但这都没有打消马斯克独立研发AI芯片的想法。


还有一点,也是最重要的,就是马斯克所谈到的耗电及成本的问题。目前特斯拉所使用的英伟达DrivePX2方案,最高端的完整自动驾驶版本功耗高达250瓦,每秒峰值速度也只能达到20TFLOPS/s。为了降低对电池的损耗,英伟达为特斯拉定制了特殊的版本,但每秒峰值速度降低至10TFLOPS/s,其自动驾驶能力勉强只能达到L3的程度。


想要性能和功耗都提高也不是没有办法,但是成本抗不住。根据英伟达自己的说法,L5级别的自动驾驶需要两套Xavier自动驾驶平台共同合作才能达成。这就意味着,为了实现自动驾驶,要付出双倍的成本。这对于追求利润最大化的企业来说是万万不会考虑的。


种种因素都表明,要想达到安全最大化和价格最小化,自制AI芯片势在必行。但在自动驾驶领域,AI芯片这一制高点不是隐藏的,而是明摆在那儿的,不止一方想要占领高地。马斯克放出自制AI芯片的豪言壮志也不是空手套白狼。


他的信心一方面是来自于特斯拉的硬件和软件技术。虽说很多人认为特斯拉的实力在于先进的硬件技术,例如:电池、电动马达的设计和制造,但事实上,特斯拉真正的实力还在于软件部分,例如电池管理系统BMS。


信心的另一方面来自于他的AI芯片制造团队。有消息称,特斯拉已经有一支超过50人的团队在从事AI芯片的开发。为首的特斯拉自动驾驶硬件工程副总裁JimKeller是处理器产业界的传奇人物。在AMD任职期间,他设计出了K7和K8等知名架构,业界首款突破GHz的CPU架构便是出自其手。随后,他又在苹果设计出了A4、A5处理器,这可是当年iPhone最核心的部件……这些华丽的简历都是马斯克相信Keller可以打造出“世界上最好的AI定制硬件”的信心来源。


但在马斯克雄心勃勃想要进军芯片产业的时候,令吃瓜群众疑惑的是:烧钱造车的窟窿还未补上,又多了一个自制AI芯片的新坑。即使马斯克本人对AI芯片信心再大,谁来为他买单呢?


对于马斯克而言,资金固然重要,但牢牢掌握核心技术才是关键。毕竟凭借马斯克的金字招牌和特斯拉的高市值,能够拿到的投资绝不会是少数。


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